Paludismo o malaria

El paludismo, o la malaria como también se le conoce, es una enfermedad grave, y en ocasiones fatal, causada por un parásito que infecta a una especie de mosquito determinada, cuya alimentación ocurre mediante la picadura  a personas. Quienes padecen de paludismo presentan un deterioro de la salud, con síntomas como fiebre alta, escalofríos y signos de gripe.


Existen cuatro tipos de parásitos de paludismo que pueden infectar a los humanos: Plasmodium falciparum, P. vivax, P. ovale y P. malariae. La infección por P. falciparum puede provocar la muerte si no se trata a tiempo. Al paludismo se le reconoce como una enfermedad mortal, pero su padecimiento y la muerte de personas generalmente se pueden prevenir.

paludismoLa Organización Mundial de la Salud estima que cada año ocurren de 300 a 500 millones de casos de paludismo y que muere más de 1 millón de personas, especialmente en los países en desarrollo. La mayoría de esas muertes sucede en niños pequeños, por ejemplo, en África, cada 30 segundos muere un niño a causa de la malaria. Esto convierte a la enfermedad en una gran carga para muchas economías nacionales y dado que muchos de esos países ya están entre los más pobres del  mundo, el paludismo se mantiene en un círculo vicioso de sufrimiento y pobreza.

¿Cómo se transmite el paludismo?

Por lo general, las personas contraen paludismo por la picadura de un mosquito Anopheles hembra infectante. Sólo este tipo de mosquito puede transmitir la enfermedad y para ello deben haberse infectado antes mediante la sangre de una persona infectada. Al ocurrir la picadura del mosquito en una persona infectada, toma una pequeña cantidad de sangre que contiene los parásitos microscópicos de la malaria. Alrededor de 1 semana más tarde, cuando el mosquito pica nuevamente para alimentarse, estos parásitos se mezclan con la saliva del insecto y son inyectados en otra persona.

Debido a que el parásito se encuentra en las células rojas de la sangre de la persona infectada, el paludismo también puede transmitirse por transfusión de sangre, trasplante de órganos, el uso compartido de agujas o jeringas contaminadas con sangre y de una madre a su bebé antes de nacer o durante el parto. A esto último se le conoce como malaria “congénita”.

¿El paludismo es una enfermedad contagiosa?

No. El paludismo no se transmite de persona a persona como un resfriado o la gripe, ni puede ser transmitida sexualmente. La enfermedad no se puede contraer por el contacto casual o por estar sentado al lado de personas infectadas.

¿Quién está en riesgo de contraer paludismo?

Cualquier persona puede contraer paludismo. La mayoría de los casos ocurre en personas que viven en países donde la transmisión de la enfermedad ha tomado fuerzas. Quienes viven en países sin paludismo pueden infectarse cuando viajan o a través de una transfusión de sangre, aunque esto es muy poco frecuente. Además, una madre infectada puede transmitir el paludismo a su bebé antes o durante el parto.

¿Cuáles son las personas con mayor riesgo de enfermarse gravemente y morir a causa de paludismo?

El parásito Plasmodium falciparum causa un tipo de paludismo grave y potencialmente mortal. Es muy común en países de África, al sur del desierto del Sahara. Las personas que están muy expuestas a las picaduras de mosquitos infectados con P. falciparum se encuentran en mayor riesgo de morir a causa de la enfermedad.

Las personas que tienen poca o ninguna inmunidad a la malaria, como los niños pequeños y las mujeres embarazadas, o viajeros procedentes de zonas sin malaria, son más propensos a enfermarse gravemente y morir. Los pobres que viven en las zonas rurales que carecen de conocimiento, dinero, o acceso a servicios de salud también tienen un mayor riesgo de padecer esta enfermedad.

Como resultado de todos estos factores, se estima que el 90% de las muertes por paludismo se producen en África al sur del Sahara y la mayoría de los casos se trata de niños menores de 5 años.

Usted puede plantearse la siguiente interrogante, si yo nací en un país donde está presente el paludismo y lo padecí cuando era niño, pero luego me trasladé a otro país donde he transcurrido muchos años, ¿tengo que preocuparme por contraer nuevamente la enfermedad en caso de volver al país de origen para visitar a mis familiares y amigos?

La respuesta sería sí, porque cualquier persona que viaje a un país con riesgo de paludismo debería tomar precauciones para evitar el contagio. Puede que durante los años que ha pasado en otro país, haya perdido la inmunidad que tenía ante el paludismo mientras vivió en su país natal. Sin la exposición frecuente a los parásitos de la malaria, el sistema inmunológico pierde su capacidad para combatir la enfermedad. Ahora se encontraría en riesgo como cualquier otra persona que no haya estado en contacto nunca con la enfermedad. (una persona “no inmune”)

Por favor, consulte siempre con su proveedor de atención médica o con una clínica de viajes sobre las precauciones, medicamentos y protección de las picaduras de mosquitos, a tomar en cuenta contra el paludismo y otras enfermedades.

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